Binnen de jacht op een ‘Minimoon’ in de Australische woestijn

Op 22 augustus 2016 schoot een vuurbal door de lucht boven Zuid-Australië. Een lage, heldere meteoor. Het was een van de honderden ruimterotsen die elk jaar door de atmosfeer van de aarde duiken – en groot genoeg zijn om de vurige afdaling te overleven.

De aarde bestaat voor het grootste deel uit water, dus de meeste meteoren spatten zonder fanfare naar het midden van de oceaan. Degenen die we merken dat ook land op droge grond zijn zeldzaam en, voor astronomen, kostbaar. Het zijn fragmenten van de mysterieuze omgeving in die enorme donkere ruimte tussen de planeten in ons zonnestelsel… of zelfs in de duistere bereiken voorbij het zonnestelsel.

Het Desert Fireball Network, een losse organisatie van Australische wetenschappers gecentreerd aan de Curtin University in Perth, ging op zoek naar de meteoriet van augustus 2016, wat we een meteoor noemen nadat deze is geland. Ze merkten op dat de rots een korte baan om de aarde had gedraaid voordat hij naar de woestijn tuimelde, en ze gaven het zelfs een slimme bijnaam: Minimoon.

Ze vonden het eindelijk twee jaar later! Feesten waren op hun plaats. Astronomen zouden de 1,2-ounce rots, ongeveer de grootte van een AA-batterij, kunnen toevoegen aan hun kleine maar groeiende verzameling herstelde meteorieten, elk een stukje van de interplanetaire puzzel.

Maar het feest ging niet door. DFN’s nadere inspectie van de meteoriet gevonden in de oranje Australische woestijn leidde tot een schokkende conclusie. Het was zeker een rots uit de ruimte. Maar het was de mis rots uit de ruimte.

De meteoriet DFN die uit het zand was teruggewonnen, ongeveer binnen de voorspelde impactzone van de vuurbal van 2016, was niet dezelfde meteoriet die de vuurbal had veroorzaakt. “Een bedrieglijke meteoriet”, zo beschreef Martin Towner, een onderzoeker van Curtin University en operations manager van DFN, de teruggevonden steen aan The Daily Beast.

Ongelooflijk, de Australiërs gingen op zoek naar een zeldzame ruimterots en vonden een niet-verwante zeldzame ruimterots. De kans daarop is moeilijk in te schatten, maar het Australische team heeft het geprobeerd. Spoiler: ze zijn laag.

Het Desert Fireball Network kampeerde midden in de woestijn tijdens de zoektocht naar Minimoon.

Martin Cupak

Nu staat het ongeluk van de Minimoon als een waarschuwing. Terwijl astronomen de planeet afspeuren naar meteorieten, moeten ze voorzichtig zijn om de oorsprong van elke rots te traceren. Als ze een meteoriet verbinden met de verkeerde vuurbal – het bewijs van de reis van een rots door de atmosfeer – lopen ze het risico de verkeerde conclusies te trekken over het gebied van de ruimte waar een bepaalde meteoor is ontstaan. Ze kunnen hele wetenschapsgebieden bederven.

“Dit is een belangrijk voorbeeld om aan te tonen dat vuurbal-meteoriet-paren zorgvuldig moeten worden geverifieerd”, schreven Towner en andere leden van het DFN-team in een nieuwe studie.

Bij het berekenen van de baan van de vuurbal had het DFN-team de impactzone verkleind tot een gebied van ongeveer 170 hectare. Het duurde een paar jaar om een ​​expeditie te organiseren vanwege de extreme afgelegen ligging van de impactzone: een tweedaagse reis met de auto vanuit Perth.

“Zoeken op de kleipannen was goed,” vertelde Towner aan The Daily Beast, waarbij hij een term gebruikte voor een kleirijke depressie, “maar in de duinen was een beetje wisselvallig, met wat los zand dat dingen zou kunnen begraven en dichte struiken onder bomen .”

Als ze een meteoriet verbinden met de verkeerde vuurbal – het bewijs van de reis van een rots door de atmosfeer – lopen ze het risico de verkeerde conclusies te trekken over het gebied van de ruimte waar een bepaalde meteoor is ontstaan. Ze kunnen hele wetenschapsgebieden bederven.

Het vierkoppige team kroop over de potentiële impactzone, op zoek naar de veelbetekenende tekenen van een buitenaardse rots. Rond van vorm. Donker van kleur. Dicht en dus zwaar. Toen ze na zes dagen zoeken eindelijk een meteoriet vonden, was het slechts honderd meter verwijderd van waar ze verwacht hadden er een te vinden.

Voor het geval er meer fragmenten van dezelfde meteoor waren, zocht het team nog twee dagen – en vond niets. Ze haastten zich terug naar hun laboratoria om de rots te analyseren. Een voor de hand liggende test was om te beoordelen hoe glad de meteoriet was. Hoe gladder een ruimtesteen is, hoe langer het op aarde een langzaam, gestaag proces van polijsten ondergaat door door de wind meegevoerd vuil of zand.

Het DFN-team beoordeelde hun pas teruggevonden meteoriet als slechts “mild” verweerd. “Het had verleidelijk kunnen zijn om de milde mate van verwering toe te schrijven aan de twee jaar die het op de grond heeft doorgebracht”, schreef het team in zijn onderzoek (dat op 12 juli online verscheen en nog niet door vakgenoten is beoordeeld). Met andere woorden, de gladheid was consistent met een recent gelande rots.

De wetenschappers hadden dus reden om aan te nemen dat ze Minimoon hadden gevonden. “Het zat op het zand, het had ongeveer de juiste maat, op ongeveer de juiste plaats en het zag er behoorlijk fris uit, en het is niet zo dat je vaak meteorieten vindt tijdens het zoeken,” zei Towner. “Dus toen waren we best tevreden!”

De nachtelijke hemel boven de Australische woestijn.

Martin Cupak

Maar de volgende test verbrijzelde hun vreugde. Het DFN-team hakte een kwart gram stuk van de meteoriet af, verpletterde het en verbrandde het. Met behulp van een techniek die acceleratormassaspectrometrie wordt genoemd, bombardeerden ze het resulterende gas met elektronen. Verschillende elementen namen verschillende ladingen op, veranderden hun gewicht en maakten het mogelijk om ze te differentiëren.

Het is allemaal heel technisch, maar het resultaat, na zorgvuldige analyse, was dat het DFN-team kon inschatten hoeveel snel-rottende radioactieve deeltjes het gesteente nog bezat. Bepaalde subatomaire deeltjes die radionucliden worden genoemd – onder andere van kobalt- en mangaanatomen – komen uit de ruimte en overleven niet lang op aarde.

Als een meteoriet deze nucliden nog heeft, is hij ‘vers’. Dat wil zeggen, in de afgelopen duizend jaar of zo geland. Als het de nucliden niet heeft, heeft het meer invloed op de aarde gehad dan duizend jaar geleden.

De rots had geen veelbetekenende nucliden. Het DFN-team schatte dat het minstens 1900 jaar geleden de woestijn trof. Met andere woorden, het was geen Minimoon. Het was heel anders meteoriet die zojuist in hetzelfde gebied is geland als Minimoon waarschijnlijk, gebaseerd op het traject van laatstgenoemde.

Martin Towner en zijn DFN-collega’s marcheren te voet door de woestijn.

Martin Cupak

De wetenschappers doorzochten eerdere onderzoeken en kwamen tot de conclusie dat foutieve vuurbal-meteoriet-paren – waarbij wetenschappers een meteoor zien vallen, ernaar op zoek gaan op de grond en de verkeerde ruimtesteen vinden – waarschijnlijk zeldzaam zijn. Zoals in, komt voor bij niet meer dan één op de 50 meteorietonderzoeken waarbij ook sterke vuurballen betrokken zijn.

Deze verkeerde identiteiten, hoe zeldzaam ook, zijn een groot probleem. We worden steeds beter in het detecteren en analyseren van vuurballen. Het Amerikaanse leger volgt ze zelfs met behulp van verschillende sensoren en geeft periodiek de gegevens vrij. De meest recente release, dit voorjaar, bevatte gegevens over ongeveer duizend vuurballen die teruggaan tot 1988.

De gegevens – de snelheid, duur, helderheid en kleur van een vuurbal – bieden hints over de interne structuur van een meteoor. Hoe sneller een meteoor is, hoe verder weg van de aarde hij kan zijn ontstaan. Kleur, helderheid en duur kunnen de minerale samenstelling en grootte van een meteoor aangeven.

Het vinden van een meteoriet op de grond geeft wetenschappers de mogelijkheid om eventuele conclusies die ze zouden kunnen trekken uit het observeren van een vuurbal te bevestigen en aan te vullen. Misschien lijkt een bijzonder snelle vuurbal van heel ver weg te komen – misschien zelfs van buiten het zonnestelsel naar de aarde reizen. Wetenschappers zouden willen weten uit welke mineralen zo’n vreemde, verre reizende rots bestaat. De implicaties voor planetaire vorming zijn ingrijpend.

Wetenschappers zouden willen weten uit welke mineralen zo’n vreemde, verre reizende rots bestaat. De implicaties voor planetaire vorming zijn ingrijpend.

Maar deze uitgebreide analyses van vuurbal-meteoriet-paren werken alleen als ruimte-steenjagers de juiste vuurballen en meteorieten combineren. Als vuurballen en meteorieten niet bij elkaar passen, kunnen ze de verkeerde conclusies trekken.

Omdat vuurballen zeldzaam zijn en het vinden van een intacte meteoriet nog zeldzamer, kan zelfgenoegzaamheid optreden. Wetenschappers zijn getuige van een vuurbal, gaan op zoek naar de meteoriet, vinden er een in of nabij de geprojecteerde impactzone en gaan er gewoon van uit dat de twee dingen met elkaar te maken hebben.

Zoals de Australiërs ontdekten, is dat geen veilige veronderstelling. Er zijn net genoeg meteorieten die de aarde bezaaien dat wetenschappers soms op zoek gaan naar één ruimtesteen en per ongeluk een andere vinden.

Samen vormen de Minimoon-vuurbal en de niet-verwante meteoriet uit Zuid-Australië “een waarschuwend verhaal”, zei Towner. “Alleen omdat het er goed uitziet en op de juiste plaats is, is niet genoeg – je moet waar mogelijk de volledige analyseketen in het laboratorium doorlopen om te bevestigen dat het de juiste is.”

Als je dat niet doet, zou je uiteindelijk slechte wetenschap kunnen doen.

Er is een gevolg in dit onwaarschijnlijke verhaal. Minimoon zou daar nog steeds moeten zijn, ergens in de Australische woestijn. “Als het zou landen, zou het nog steeds rondhangen”, zei Towner. “Hoewel er nu een beetje tijd is verstreken en het herfstgebied wel zandduinen en planten heeft die in de wind kunnen bewegen of groeien, dus de kans bestaat dat het inmiddels begraven en verloren is gegaan.”

#Binnen #jacht #een #Minimoon #Australische #woestijn

Leave a Comment

Your email address will not be published.